À 18 ans, Nella (Petronella) Oortman quitte son petit village natal pour rejoindre à Amsterdam son mari, Johannes Brandt, homme d’âge mûr qu’elle n’a vu que le jour de son mariage.  Riche marchand et notable dans la ville, il vit dans une luxueuse maison au bord d’un canal.  Dans la même demeure, vivent sa sœur Marin, célibataire, Otto, un serviteur noir ramené des colonies et Cornelia, la jeune servante.

À son arrivée, Johannes est absent et l’accueil par Marin est des plus froids.  Le serviteur Otto semble plus accommandant.  Mais c’est avec Cornelia (amoureuse d’Otto), qu’elle se liera d’amitié.

Marin, femme imprégnée de puritanisme, semble veiller jalousement sur des secrets de famille dont elle refuse l’accès à Nella.

Quelques jours plus tard, Johannes lui offre, en guise de cadeau de mariage, une maison miniature, exacte réplique de celle où elle vit.  Cadeau sans doute destiné à faire oublier la non-consommation du mariage.

Avec l’aide d’une mystérieuse miniaturiste, elle entreprend de meubler et de peupler cette maison de poupée.  Outre la ressemblance physique avec les habitants de la maison, une étrange similitude s’installe entre ce qui arrive à la miniature et ses personnages et la vie réelle de la maisonnée Brandt.  Les fascinantes créations de l’artisan permettent à Nella de lever peu à peu le voile sur les mystères de la maison des Brandt, faisant tomber les masques de ceux qui l’habitent et mettant au jour de dangereux secrets.

Outre l’histoire elle-même, j’ai surtout apprécié l’atmosphère bourgeoise, puritaine et respectueuse des conventions sociales, tellement différente de ce qu’a connu Nella dans son enfance.  L’auteure, bien documentée, restitue avec précision l’ambiance d’Amsterdam à la fin du 17e siècle, où le pouvoir des guildes le dispute au fanatisme religieux et à la rigueur morale.

Jessie Burton s’est inspirée d’une maison de poupée existant réellement et exposée au Rijksmuseum d’Amsterdam.

Miniaturiste par Burton

Jessie BURTON
Traduit de l'anglais par Dominique Letellier
Gallimard 2015
504 p. ; 21 cm.
ISBN :  2070144224